Storia dei Coronavirus: Come il ''nuovo Coronavirus (SARS-CoV-2)'' può essere emerso?

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I coronavirus non sono nuovi; questi sono vecchi come tutto il mondo e sono noti per causare il comune raffreddore tra gli esseri umani da secoli. Tuttavia, la sua ultima variante, la 'SARS-CoV-2' attualmente nelle notizie per causare COVID-19 La pandemia è nuova.  

Coronavirus

Spesso, il raffreddore comune (causato da coronavirus e altri virus come i rinovirus) viene confuso con l'influenza.   

L'influenza e il raffreddore comune, anche se entrambi presentano sintomi simili, sono diversi nel senso che sono causati da virus diversi.  

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I virus dell'influenza hanno un genoma segmentato che causa uno spostamento antigenico che si verifica a causa della ricombinazione tra i virus dello stesso genere, cambiando così la natura delle proteine sulla superficie virale responsabili della generazione della risposta immunitaria. Questo è ulteriormente complicato da un fenomeno chiamato deriva antigenica che risulta dal virus che accumula mutazioni (cambiamento nella sua DNA struttura) per un periodo di tempo che causa cambiamenti nella natura delle proteine di superficie. Tutto questo rende difficile sviluppare un vaccino contro di loro che possa fornire protezione per una lunga durata. L'ultima pandemia di influenza spagnola del 1918, che uccise milioni di persone, fu causata dal virus dell'influenza. Questo è diverso dai coronavirus.  

I coronavirus, responsabili della causa del raffreddore comune, d'altra parte, non possiedono un genoma segmentato, quindi non c'è uno spostamento antigenico. Sono minimamente virulenti e occasionalmente portano alla morte delle persone colpite. La virulenza dei coronavirus è normalmente limitata ai soli sintomi del raffreddore e raramente hanno fatto ammalare seriamente qualcuno. Tuttavia, ci sono state alcune forme virulente di coronavirus nel recente passato, in particolare la SARS (Severe Acute Respiratory Syndrome) che è apparsa nel 2002-03 nella Cina meridionale e ha causato 8096 casi, provocando 774 morti in 26 paesi e la MERS (Middle East Respiratory Syndrome) che è apparsa 9 anni dopo nel 2012 in Arabia Saudita e ha causato 2494 casi, provocando 858 morti in 27 paesi1. Tuttavia, questo è rimasto endemico ed è scomparso in tempi relativamente brevi (entro 4-6 mesi), probabilmente a causa della sua natura meno virulenta e/o seguendo adeguate procedure epidemiologiche di contenimento. Quindi, non si sentiva il bisogno di investire pesantemente e sviluppare un vaccino contro un tale coronavirus.  

L'ultimo variante di coronavirus, il nuovo coronavirus (SARS-CoV-2) sembra essere legato alla SARS e alla MERS2 che è altamente infettivo e virulento negli esseri umani. È stato identificato per la prima volta a Wuhan, in Cina, ma ben presto è diventato un'epidemia e si è diffuso in tutto il mondo fino ad assumere la forma di una pandemia. Questa rapida diffusione in aree geografiche selezionate è stata dovuta esclusivamente all'alta virulenza e infettività causata da cambiamenti nella costituzione genetica del virus o forse alla mancanza di un intervento epidemiologico tempestivo con la segnalazione alle autorità nazionali/transnazionali interessate che ha impedito misure di contenimento tempestive, causando così circa un milione di morti finora e portando l'economia mondiale a una brusca frenata.    

Questa è la prima volta nella storia umana che il coronavirus esistente, secondo quanto riferito, ha subito cambiamenti nel suo genoma che lo ha reso in una variante altamente virulenta, responsabile dell'attuale pandemia.  

Ma cosa può aver causato una deriva antigenica così drastica, rendendo il SARS-CoV-2 così virulento e infettivo?  

Ci sono diverse teorie che circolano nella comunità scientifica che indicano l'origine della SARS-CoV-23,4. I sostenitori dell'origine artificiale del virus ritengono che i cambiamenti del genoma visti nella SARS-CoV-2 richiederebbero un periodo di tempo estremamente lungo per svilupparsi naturalmente, mentre altri studi sostengono che potrebbe essere di origine naturale5 perché se gli umani dovessero creare il virus artificialmente, perché dovrebbero creare una forma sub-ottimale che è abbastanza virulenta da causare una grave malattia ma si lega in modo sub-ottimale alle cellule umane e il fatto che non è stato creato utilizzando la spina dorsale del virus conosciuto. 

Sia come sia, resta il fatto che un certo virus quasi innocuo ha subito cambiamenti genetici per trasformarsi in una forma leggermente virulenta come la SARS/MERS, e infine in una forma altamente infettiva e virulenta (SARS-CoV-2) in un periodo di 18-20 anni, appare insolito. Una deriva antigenica così drastica, che per inciso ha un continuum nel mezzo, sarebbe altamente improbabile che avvenga in un corso normale, nel laboratorio della Madre Terra, in un periodo di tempo così breve. Anche se fosse vero, ciò che lascia più perplessi è la pressione ambientale che avrebbe innescato una tale selezione nel evoluzione?  

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Riferimenti: 

  1. Padron-Regalado E. Vaccini per la SARS-CoV-2: lezioni da altri ceppi di coronavirus [pubblicato online prima della stampa, 2020 Apr 23]. Infect Dis Ther. 2020;9(2):1-20. doi: https://doi.org/10.1007/s40121-020-00300-x    
  1. Liangsheng Z, Fu-ming S, Fei C, Zhenguo L. Origine ed evoluzione del 2019 Novel Coronavirus, Malattie infettive cliniche, Volume 71, Issue 15, 1 agosto 2020, Pagine 882-883, DOI:https://doi.org/.1093/cid/ciaa112 
  1. Morens DM, Breman JG, et al 2020. L'origine di COVID-19 e perché è importante. La Società Americana di Medicina Tropicale e Igiene. Disponibile online: 22 luglio 2020. DOI: https://doi.org/10.4269/ajtmh.20-0849  
  1. York A. Un nuovo coronavirus prende il volo dai pipistrelli? Nat Rev Microbiol 18, 191 (2020). DOI:https://doi.org/10.1038/s41579-020-0336-9  
  1. Andersen KG, Rambaut, A., Lipkin, W.I. et al. L'origine prossimale della SARS-CoV-2. Nat Med 26, 450-452 (2020). DOI: https://doi.org/10.1038/s41591-020-0820-9

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