Historia de los Coronavirus: ¿Cómo puede haber surgido el ''nuevo Coronavirus (SARS-CoV-2)''? ¿Puede haber surgido?

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Los coronavirus no son nuevos; son tan antiguos como cualquier otra cosa en el mundo y se sabe que causan resfriados comunes entre los humanos desde hace años. Sin embargo, su última variante, el "SARS-CoV-2", actualmente en las noticias por causar COVID-19 pandemia es nueva.  

Coronavirus

A menudo, el resfriado común (causado por el coronavirus y otros virus como los rinovirus) se confunde con la gripe.   

La gripe y el resfriado común, aunque ambos presentan síntomas similares, son diferentes en el sentido de que están causados por virus distintos.  

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Los virus de la gripe o influenza tienen un genoma segmentado que provoca un cambio antigénico que se produce debido a la recombinación entre virus del mismo género, cambiando así la naturaleza de las proteínas de la superficie viral responsables de generar la respuesta inmunitaria. Esto se complica aún más por un fenómeno llamado deriva antigénica que resulta de la acumulación de mutaciones del virus (cambio en su ADN estructura) durante un periodo de tiempo que provoca cambios en la naturaleza de las proteínas de superficie. Todo esto dificulta el desarrollo de una vacuna contra ellos que pueda proporcionar una protección de larga duración. La última pandemia de gripe española de 1918 que mató a millones de personas fue causada por el virus de la gripe o influenza. Esto es diferente de los coronavirus.  

Los coronavirus, responsables del resfriado común, en cambio, no poseen un genoma segmentado, por lo que no hay cambio antigénico. Son mínimamente virulentos y ocasionalmente provocan la muerte de las personas afectadas. La virulencia de los coronavirus se limita normalmente a los síntomas del resfriado y rara vez hacen enfermar gravemente a alguien. Sin embargo, hubo algunas formas virulentas de coronavirus en el pasado reciente, a saber, el SARS (Síndrome Respiratorio Agudo Severo) que apareció en 2002-03 en el sur de China y causó 8096 casos, con el resultado de 774 muertes en 26 países y el MERS (Síndrome Respiratorio de Oriente Medio) que apareció 9 años después en 2012 en Arabia Saudí y causó 2494 casos, con el resultado de 858 muertes en 27 países1. Sin embargo, este siguió siendo endémico y desapareció con relativa rapidez (en 4-6 meses), posiblemente debido a su naturaleza menos virulenta y/o por seguir los procedimientos epidemiológicos adecuados para su contención. Por lo tanto, en ese momento no se consideró necesario invertir mucho y desarrollar una vacuna contra dicho coronavirus.  

Lo último variante de coronavirus, el nuevo coronavirus (SARS-CoV-2) parece estar relacionado con el SARS y el MERS2 que es altamente infecciosa y virulenta en humanos. Se identificó por primera vez en Wuhan, China, pero pronto se convirtió en una epidemia y se extendió por todo el mundo hasta adoptar la forma de pandemia. ¿Esta rápida propagación a través de determinadas zonas geográficas se debe únicamente a la alta virulencia e infectividad causada por los cambios en la constitución genética del virus o posiblemente a la falta de intervención epidemiológica oportuna mediante la notificación a las autoridades nacionales/transnacionales correspondientes, lo que impidió la adopción de medidas de contención oportunas, causando así alrededor de un millón de muertes hasta el momento y llevando a la economía mundial a un punto muerto.    

Se trata de la primera vez en la historia de la humanidad que el coronavirus existente habría sufrido cambios en su genoma que lo convirtieron en una variante altamente virulenta, responsable de la actual pandemia.  

Pero, ¿qué puede haber causado una deriva antigénica tan drástica que haga que el SARS-CoV-2 sea tan virulento e infeccioso?  

Existen varias teorías en la comunidad científica que apuntan al origen del SARS-CoV-23,4. Los defensores del origen humano del virus creen que los cambios en el genoma observados en el SARS-CoV-2 tardarían mucho tiempo en desarrollarse de forma natural, mientras que otros estudios sostienen que puede ser de origen natural5 porque si los humanos crearan el virus artificialmente, por qué crearían una forma subóptima que es lo suficientemente virulenta como para causar una enfermedad grave, pero que se une de forma subóptima a las células humanas y el hecho de que no fue creado utilizando la columna vertebral del virus conocido. 

Sea como fuere, el hecho de que un cierto virus casi inocuo sufriera cambios genéticos para transformarse en un SARS/MERS ligeramente virulento, y finalmente en una forma altamente infecciosa y virulenta (SARS-CoV-2) en un lapso de 18-20 años, parece inusual. Una deriva antigénica tan drástica, que por cierto tiene un continuo en el medio, sería altamente improbable que ocurriera en un curso normal, en el laboratorio de la Madre Tierra, en un tiempo de duración tan corto. Incluso si fuera cierto, lo más desconcertante es la presión ambiental que habría desencadenado tal selección en el evolución?  

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Referencias: 

  1. Padrón-Regalado E. Vacunas para el SARS-CoV-2: Lecciones de otras cepas de Coronavirus [publicado en línea antes de la impresión, 2020 Abr 23]. Infect Dis Ther. 2020;9(2):1-20. doi: https://doi.org/10.1007/s40121-020-00300-x    
  1. Liangsheng Z, Fu-ming S, Fei C, Zhenguo L. Origin and Evolution of the 2019 Novel Coronavirus, Enfermedades Infecciosas Clínicas, Volumen 71, Número 15, 1 de agosto de 2020, Páginas 882-883, DOI:https://doi.org/.1093/cid/ciaa112 
  1. Morens DM, Breman JG, et al 2020. El origen de COVID-19 y por qué es importante. Sociedad Americana de Medicina Tropical e Higiene. Disponible en línea: 22 de julio de 2020. DOI: https://doi.org/10.4269/ajtmh.20-0849  
  1. York A. ¿Un nuevo coronavirus toma el vuelo de los murciélagos? Nat Rev Microbiol 18, 191 (2020). DOI:https://doi.org/10.1038/s41579-020-0336-9  
  1. Andersen KG, Rambaut, A., Lipkin, W.I. y otros. El origen proximal del SARS-CoV-2. Nat Med 26, 450-452 (2020). DOI: https://doi.org/10.1038/s41591-020-0820-9

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